Rozwijająca się chirurgia robotyczna kojarzy się ze zdalnie sterowanymi robotami z ramionami lub maleńkimi kamerami endoskopowymi, które pomagają chirurgom poruszać się wewnątrz ciała za pomocą precyzyjnych instrumentów.

Ale, jak donosi Cnet, przyszłością takich zabiegów mogą być maleńkie „śluzowate” roboty zdolne do prześlizgnięcia się przez ciasne przestrzenie, np. przewód pokarmowy. Na tym właśnie polega idea urządzenia określanego jako Reconfigurable Magnetic Slime Robot – rozciągliwego, podobnego do ślimaka robota, który może przeciskać się, owijać wokół obiektów, a nawet „samonaprawiać” po przecięciu.

Li Zhang, profesor z wydziału inżynierii mechanicznej i automatyki Chińskiego Uniwersytetu w Hongkongu, przekonuje, że jest on wystarczająco miękki i rozciągliwy, aby wejść do wnętrza ludzkiego ciała, a potem wchłonąć ciała obce, np. gdy dziecko połknie jakiś przedmiot.

Stworzony przez zespół chińskich naukowców Slime Robot jest płynem nienewtonowskim, co oznacza, że może funkcjonować zarówno jako ciało stałe, jak i ciecz. Jest wytwarzany z mieszaniny PVA i boraksu.

Czytaj więcej

Roboty poczują dotyk. Coraz bliżej cyborgów i humanoidów

Według Li Zhanga, jednego z liderów projektu cytowanego przez Cnet, jeśli dotknie się płynu nienewtonowskiego z dużą prędkością, zachowuje się on jak obiekt w stanie stałym, ale jeśli dotknie się go delikatnie i powoli, zachowuje się jak ciecz. – Takie zachowanie pozwala robotowi być wystarczająco rozciągliwym, aby się poruszać, ale wystarczająco twardym, aby owinąć się wokół obiektów, takich jak druty lub łożyska kulkowe – powiedział Zhang.

Po przeciśnięciu się w formie cieczy może zachowywać się jak ciało stałe i stać się kontrolowaną przez chirurga „robotyczną ręką”.

Robot jest sterowany za pomocą maleńkich cząstek magnetycznych zmieszanych z płynem. Pozwala to na manipulowanie nim za pomocą pola magnetycznego. Urządzenie może być prowadzone przez ciasne przestrzenie i kanały za pomocą pojedynczego magnesu lub zakotwiczone i rozciągnięte za pomocą dwóch magnesów. Jeśli obróci się magnes sterujący, zachowuje się on – opisuje Zhang – jak ramię ośmiornicy, owijając lub chwytając przedmioty i to z łatwością.

Ponieważ jest w stanie przewodzić elektryczność, robot może być używany poza medycyną, np. do owijania przewodów i ich naprawiania w trudno dostępnych miejscach.